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Le Soleil pourrait-il s’éteindre?

Le Soleil, boule de fusion nucléaire.
kevron2001 - stock.adobe.com Le Soleil, boule de fusion nucléaire.

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Le Soleil mourra d’une très lente mort. Et ce sera aussi long avant qu'il ne s'éteigne.

Pour émettre sa lumière, le Soleil est en fusion nucléaire constante. À chaque seconde, des centaines de millions de tonnes d’hydrogène fusionnent pour créer de l’hélium. Cette fusion nucléaire produit une quantité énorme d’énergie, dont une partie arrive jusqu’à la Terre.

Plus il y a d’hydrogène converti en hélium, plus le Soleil augmente sa luminosité, à raison d’1% à chaque 100 millions d’années. Dans 3,5 milliards d’années, le Soleil sera 40% plus brillant qu’il l’est aujourd’hui, ce qui sera suffisant - attention âmes sensibles - pour faire bouillir les océans. Au revoir la vie sur Terre.

Dans 5,4 milliards d’années, le Soleil deviendra une géante rouge. Ceci arrivera car il n’y aura plus d’hydrogène à fusionner dans le coeur de l’étoile. L’hélium du coeur deviendra instable et se réchauffera. Par le fait même, il deviendra plus dense et le Soleil commencera à grossir. Le Soleil enflera jusqu’à engloutir Mercure, Vénus et peut-être la Terre.

Une géante rouge selon notre merveilleuse banque d'images.
GiroScience - stock.adobe.com
Une géante rouge selon notre merveilleuse banque d'images.

Le Soleil, durant cette phase, sera également beaucoup plus lumineux, à peu près 2000 fois plus lumineux. Donc, bien que notre étoile sera en train de mourir tranquillement, elle ne sera pas éteinte.

Pendant ce temps, l’hélium du Soleil fusionnera pour devenir du carbone et de l’oxygène. Il continuera à être plus lumineux que le Soleil actuellement, 50 fois pour être précis.

Suite à cette phase, le Soleil deviendra une nébuleuse planétaire, un des plus beaux objets astronomiques. Cette nébuleuse planétaire sera une pouponnière de nouvelles étoiles. Techniquement, le Soleil ne sera donc pas encore éteint.

La nébuleuse planétaire MyCn18. On dirait qu'elle a un oeil au milieu OH MY GOD!
NASA/JPL-Caltech/ESA, the Hubble Heritage Team (STScI/AURA)
La nébuleuse planétaire MyCn18. On dirait qu'elle a un oeil au milieu OH MY GOD!

Le coeur de carbone restant deviendra une naine blanche, une étoile très dense et très chaude. Cette chaleur émettra un rayonnement blanc. Toujours pas éteint.

Pour donner une idée, une naine blanche, c'est le petit point blanc en haut à droite du plus gros point blanc.
hallowedland - stock.adobe.com
Pour donner une idée, une naine blanche, c'est le petit point blanc en haut à droite du plus gros point blanc.

Ce n’est que tranquillement, très tranquillement (plusieurs milliards d’années) que refroidira le Soleil devenu naine blanche. Une fois refroidie, elle sera une naine noire, un cadavre céleste pour ainsi dire. Comme son nom l’indique, cet objet n’émet plus aucune lumière. Voilà quand le Soleil sera éteint.

Mais entre-temps, on a le temps de se faire un petit barbecue.

Pour en savoir plus sur le destin de notre Soleil (qui reste une hypothèse), vous pouvez lire cet article de Universe Today.