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Vol de signaux: des conséquences monumentales pour les Astros

Vol de signaux: des conséquences monumentales pour les Astros
AFP

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Le directeur général des Astros de Houston, Jeff Luhnow, et l’entraîneur AJ Hinch ont tous deux été suspendus un an par le baseball majeur (MLB), puis congédiés par le propriétaire du club Jim Crane, lundi, relativement au scandale de tricherie par vol de signaux dont est accusée l’équipe. 

Après une longue enquête sur les gestes de l’équipe finaliste de la dernière Série mondiale, la MLB a dévoilé une impressionnante liste de sanctions à l’endroit de l’équipe texane. Luhnow et Hinch devaient donc être à l’écart des activités de l’équipe pour toute l’année 2020 et ne pas recevoir de salaire. Cependant, Crane a réglé leur cas quelques minutes après l'annonce de ces pénalités en leur montrant la porte de sortie. 

«J’ai de plus hauts standards pour la ville et l’organisation, et j’irai au-delà de la décision de la MLB en congédiant AJ Hinch et Jeff Luhnow, a évoqué Crane au début de sa conférence de presse. Nous devons évoluer en faisant table rase et les Astros deviendront une organisation plus solide grâce à cette décision. Vous pouvez être assurés que nous prendrons les bonnes décisions et que cette situation ne se produira plus tant que je serai en poste.» 

«Quand j’ai su, j’étais vraiment déçu. Nous n’avons pas envie d’être une équipe qui est reconnue pour tricher et nous acceptons les conséquences. [...] Aucun des deux n’a implanté ce système, mais ils n’ont rien fait pour y remédier», a poursuivi Crane, qui ajoute toutefois que les deux hommes ont aussi apporté beaucoup de positif à l’organisation. 

Des mesures significatives 

De plus, les Astros perdent leurs choix de premier et de deuxième tour pour les repêchages de 2020 et de 2021 de la MLB. Finalement, l’équipe a reçu une amende de 5 millions $, le montant maximum permis par la convention collective de la ligue. 

«J’en ai conclu que la conduite des Astros et de leurs opérations baseball méritait des mesures disciplinaires significatives, a déclaré le commissaire de la MLB, Rob Manfred, dans un manifeste de neuf pages. Cette décision est basée sur l’avis urgent émis en septembre 2017, selon lequel je les tenais responsables de violations envers nos règles sur le vol de signaux. Les individus concernés n’ont apporté aucun changement pour assurer que les joueurs du club et le personnel s’ajustent durant les séries éliminatoires de 2017 et la saison régulière de 2018.» 

«La conduite décrite ci-haut a fait en sorte que les amateurs, les joueurs, les dirigeants des autres équipes de la MLB et les membres des médias se questionnent désormais sur les agissements des Astros depuis ce moment. S’il est impossible de déterminer si cette conduite a eu un impact sur le terrain, la perception qu’on en tire est hautement dommageable pour le sport.» 

Luhnow nie être impliqué 

Le DG déchu a réagi aux conclusions du baseball majeur dans un communiqué. S’il dit accepter «la responsabilité en ce qui concerne le manquement aux règlements», il affirme «ne pas être un tricheur». 

«Tout le monde qui a travaillé avec moi durant mes 32 ans de carrière dans et à l’extérieur du baseball peut dire que je suis intègre, a affirmé Luhnow. Je ne savais pas que des règles étaient violées. Comme le commissaire a dit dans son communiqué, je n’ai pas directement dirigé, régulé ou été impliqué dans aucun écart de conduite. [...] Je suis vraiment fâché de ne pas avoir été informé de quelconques méconduites, car je les aurais fait arrêter.» 

Taubman et Cora aussi impliqués 

L’ancien adjoint au directeur général des Astros Brandon Taubman a aussi été suspendu un an, lui qui se retrouvait déjà sans emploi en raison des commentaires désobligeants qu’il avait faits lors des plus récentes séries. Après une victoire des siens, Taubman avait vanté les exploits du controversé lanceur Roberto Osuna devant trois femmes portant le bracelet mauve de la sensibilisation à la violence conjugale; en 2018, Osuna avait été suspendu pour 75 parties par le baseball majeur, après des allégations de violence envers la mère de son enfant de 3 ans. 

L’actuel gérant des Red Sox de Boston, Alex Cora, qui était, au moment des faits, l'instructeur au banc des Astros, est aussi évoqué par les conclusions de l’enquête. S’il n’est pour l’instant visé par aucune suspension ou amende, le rapport reconnaît l’implication de Cora dans l’élaboration du système de vol de signaux. Crane, lui, a confirmé qu’aucun joueur ne serait visé par des sanctions. 

Pour mener à bien leur enquête, les officiels du baseball majeur ont passé 60 témoins en entrevue, notamment des joueurs, des membres du personnel et des employés de bureau qui étaient avec l’équipe en 2017. En outre, plus de 70 000 courriels ont aussi été passés au peigne fin.

Le long processus de tricherie des Astros

Les agissements des Astros de Houston ne datent pas d’hier. La formation texane a volé des signaux aux équipes adverses durant trois années, mais l’idée n’est pas née du jour au lendemain.

Dans une entrevue accordée à The Athletic, Mike Fiers, un lanceur des Astros de 2015 à 2017, aujourd’hui avec les A’s d’Oakland, raconte comment le tout s’est déroulé.

Une idée qui prend forme

Selon les informations du média, au moins deux membres de l’organisation étaient impliqués. Ils auraient planifié tout le projet grâce entre autres à leurs connaissances techniques en vidéo.

Le début de la tricherie

Les Astros ont installé une télévision tout près de leur banc, connectée à la caméra installée dans les gradins du champ centre, et étudiaient les signes de l’équipe adverse. Lorsqu’ils croyaient avoir décodé le tout, ils avertissaient leurs coéquipiers.

Les multiples façons d’avertir le frappeur

La troupe d’A.J. Hinch a dû faire preuve d’imagination pour avertir ses frappeurs des lancers qu’ils s’apprêtaient à recevoir. Entre autres, l’équipe sifflait ou frappait des mains au banc. Elle a aussi frappé sur une poubelle avec un bâton. Elle a même eu recours aux signaux lumineux, alors qu’un membre de l’organisation se trouvait dans les estrades du champ gauche.

Les succès des Astros

Bien que la formation texane puisse bénéficier de cette forme de tricherie seulement lors des matchs locaux, elle a pu être l’une des meilleures équipes de la MLB à chacune de ces saisons. En trois ans, les Astros ont toujours franchi la barre des 100 victoires en saison régulière, participant aux séries éliminatoires lors de chacune d’entre elles. Ils gagnent la Série mondiale en 2017 et échouent au même stade en 2019.

Les premières accusations

Plusieurs équipes avaient eu vent des agissements des Astros. Oakland avait d’abord indiqué entendre taper en provenance du banc de Houston en 2018. Lors des éliminatoires cette même année, les Indians de Cleveland avaient porté plainte contre un employé des Astros qui tentait de filmer à l’intérieur de leur abri. Lors des séries d’après-saison, cette année, les Yankees ont à leur tour indiqué entendre un sifflement du banc adverse lorsqu’ils jouaient au Minute Maid Park.