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Une légende des Chargers à la retraite

Une légende des Chargers à la retraite
AFP

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Après 16 saisons dans l’organisation des Chargers de Los Angeles/San Diego, le temps est venu pour l’ailier rapproché Antonio Gates d’accrocher ses épaulettes pour de bon, a-t-il lui-même annoncé mardi sur Twitter. 

Gates, 39 ans, n’a pas joué dans la NFL en 2019. L’année précédente, il avait été rappelé de justesse par l’équipe californienne, qui devait composer avec la blessure de Hunter Henry. 

Le colosse de 6 pi 4 po et de 255 lb a révolutionné sa position pendant sa longue carrière, profitant d’une mobilité impressionnante pour sa taille afin de se défaire de ses couvreurs. Ses 116 touchés sont d’ailleurs un record pour un ailier rapproché et aussi pour un joueur des Chargers. Il se classe aussi au septième rang de l’histoire de la NFL pour les majeurs. 

«Je n’ai jamais même rêvé de jouer au football aussi longtemps et j’ai énormément de chance d’avoir pu disputer toute ma carrière avec la même organisation, a mentionné par voie de communiqué celui qui a participé à huit Pro Bowl. 

«Merci à ma famille pour tout l’amour et le support dont vous m’avez entouré pendant ces années. J’aimerais remercier tout particulièrement mes enfants - j’espère avoir laissé un héritage dont vous pourrez être fiers, pas seulement au football, mais comme père.» 

Un parcours rocambolesque

Malgré tous ses succès, Gates n’était pas destiné à devenir un joueur de football. Sa passion à l’université était le basketball et il n’avait pas joué au football à un haut niveau. Les Chargers l’ont repéré en 2003 et lui a fait signer un contrat en tant qu’agent libre. 

À la retraite, il continuera d’œuvrer dans la communauté de Los Angeles en tant qu’ambassadeur de l’équipe. «J’ai très hâte de débuter ce nouveau chapitre de ma carrière et je suis reconnaissant de pouvoir rester dans le giron de l’équipe et de ses partisans», a-t-il confié.