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Shawn Element nourrit de grandes ambitions

Le vétéran des Tigres de Victoriaville veut prouver sa valeur d’ici la fin de la saison

Shawn Element
Photo courtoisie, Dominic Charette / LHJMQ Shawn Element espère goûter aux grands honneurs dans la LHJMQ après deux tentatives inachevées en 2019 et 2020.

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Après deux printemps qui lui ont laissé un goût amer dans la bouche, Shawn Element est en mission avec les Tigres de Victoriaville. À l’aube de ses derniers tours de piste dans le hockey junior, l’attaquant de 20 ans n’a d’yeux que pour la coupe du Président et l’obtention d’un premier contrat professionnel.

En 2019, Element et le Drakkar de Baie-Comeau avaient été surpris en sept matchs dès le premier tour par les Wildcats de Moncton alors que l’équipe figurait parmi les favorites. Et l’année passée, la pandémie est venue contrecarrer les plans de tout le monde, incluant ceux d’Element avec les Eagles du Cap-Breton qui fondaient de grands espoirs. 

Pas question pour lui de vivre de nouveau le jour de la marmotte avec une conclusion inachevée. Element entend chasser ce mauvais sort et force est d’admettre que le natif de Victoriaville, qui réalise un rêve d’enfance en endossant l’uniforme du club de son patelin depuis qu’il a été acquis par les Eagles du Cap-Breton, s’y prend bien jusqu’ici. 

L’ailier gauche a inscrit cinq buts et sept points en six rencontres avec les Tigres, étant nommé parmi les employés de la semaine dans la LHJMQ lundi après avoir aidé les siens à signer deux victoires au cours du week-end contre Rouyn-Noranda. Les Tigres renouaient avec l’action après avoir été inactifs pendant un mois en raison d’une éclosion de COVID-19 dans le vestiaire lors de l’environnement protégé de Chicoutimi, à la fin janvier.

« Les gars ne veulent pas repartir de Victo les mains vides. J’ai encore sur le cœur la défaite en sept matchs à Baie-Comeau, ça a été tough pour pas mal de gars, et l’an passé, la COVID nous enlève tout. On veut tous gagner. Ça finirait bien une carrière de finir à la maison avec une coupe. Le bonheur pourrait finir par tourner ! » a lancé le principal intéressé en entrevue téléphonique au Journal

Travailleur acharné

Cette détermination d’Element d’effacer pour de bon le passé est ressentie sur une base quotidienne par l’entraîneur-chef des Tigres, Carl Mallette, depuis le retour du hockeyeur dans les Bois-Francs.

« Son désir de gagner est contagieux et ça lui sert bien présentement. C’est de bon augure pour la suite. On a un but cette année. Il y a une raison pour laquelle on est allés le chercher [...] C’est un méchant bon joueur qui a aussi tout un apport en leadership. Il a fait grandir nos jeunes », a souligné Mallette. 

Même s’il a amorcé son parcours junior à 16 ans, ce n’est que l’an passé, à 19 ans, qu’Element s’est réellement mis en évidence sur le plan offensif. Résultat : il a fini la campagne passée à Bathurst et à Sydney avec une récolte de 62 points, dont 38 buts, en 61 matchs. Il poursuit sur sa lancée cette saison avec ses 35 points en 21 rencontres, ce qui lui confère le troisième rang des pointeurs du circuit Courteau. 

L’erreur administrative des Blackhawks de Chicago qui l’a empêché de participer à leur camp des recrues en septembre 2019 a eu l’effet d’un électrochoc pour le Victoriavillois. 

« J’avais le désir de prouver à Chicago que j’aurais mérité qu’on ne m’oublie pas. Puis, je savais que j’aurais un gros rôle de leadership à Bathurst [comme capitaine]. J’ai aussi commencé à me faire plus confiance avec la rondelle et le coach me faisait confiance. Quand tu travailles fort, tu finis par récolter ce que tu sèmes », a raconté Element. 

Les pros et rien d’autre 

Près de deux ans plus tard, Element tente toujours d’attirer le regard d’une équipe de la LNH en prévision de la fin de son stage junior. Il est bien conscient qu’un long printemps des Tigres pourrait lui ouvrir plus facilement les portes du hockey professionnel. 

« Il y a plein de joueurs qui ont signé après leur année de 20 ans. Je pense seulement à Alex-Olivier Voyer et Félix Robert, qui n’ont qu’un an de plus que moi. C’est mon objectif d’avoir un contrat à la fin de la saison. Je vais donner le tout pour le tout. » On n’en doute pas une seconde.

Une quarantaine rassembleuse

Des conférences virtuelles avec Marc Dupré, un ancien joueur devenu militaire et Yanni Gourde : les journées des joueurs des Tigres ont été bien remplies pendant leur isolement dans un hôtel de Chicoutimi après la découverte d’un cas positif à la COVID-19. 

Ce résultat dans le vestiaire a forcé les membres de l’organisation à demeurer confinés pendant 14 jours au Saguenay pour les deux premières semaines de février. 

En organisant des séances virtuelles avec des personnalités qui ne sont pas liées au monde du hockey, Carl Mallette voulait que ses joueurs fassent le vide et approfondissent leur culture. 

« Le timing était bon et on a jugé que ça ne donnait rien de parler de hockey durant les sept-huit premiers jours. C’était enrichissant pour eux de voir autre chose.

Les jeunes étaient intéressés et posaient des questions. C’est correct de faire un appel Zoom, mais si ça ne vient pas les chercher... Je les ai sentis engagés et nos conférenciers ont été extraordinaires », a expliqué le pilote des Tigres. 

Groupe uni 

Le militaire Pierre-Luc Daneau, qui a partagé le vestiaire des Tigres avec Mallette au début des années 2000, leur a notamment rappelé qu’il y avait pire qu’une quarantaine dans un hôtel avec toutes les commodités. 

« C’était le fun d’apprendre sur autre chose. On est beaucoup dans notre monde de hockey, alors c’était intrigant de voir autre chose », a reconnu le vétéran Shawn Element. 

Mallette estime d’ailleurs que ce confinement a uni davantage son groupe de joueurs, qui pointe au cinquième rang de la LHJMQ (,688). Et cela s’est transposé en succès sur la glace lors du dernier week-end.

« Je sens qu’on a un groupe engagé et en mission. On leur a fait comprendre que maintenant, on ne sait pas le nombre de matchs qu’on va jouer. Avec ce qu’on a vécu, profitons de chaque match. »

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