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Arber Xhekaj, l’homme-montagne des Bulldogs

L’espoir du Canadien Arber Xhekaj s’impose par son jeu physique

Après avoir impressionné le Canadien de Montréal au dernier camp d’entrainement, Arber Xhekaj s’est mérité un contrat. Il tentera cette semaine de conclure sa carrière junior avec un titre de la Coupe Memorial, à Saint-Jean.
Photo d'archives Martin Chevalier Après avoir impressionné le Canadien de Montréal au dernier camp d’entrainement, Arber Xhekaj s’est mérité un contrat. Il tentera cette semaine de conclure sa carrière junior avec un titre de la Coupe Memorial, à Saint-Jean.

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SAINT-JEAN, N.-B. | Si Shea Weber est surnommé « l’homme montagne » dans la LNH, ce surnom pourrait probablement s’appliquer à Arber Xhekaj dans le hockey junior canadien.

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Bon, l’espoir du Canadien a encore quelques croûtes à manger avant d’atteindre les 230 lb de Weber, mais à 6 pi 4 et 204 lb, l’arrière des Bulldogs de Hamilton s’est imposé comme une véritable force sur la patinoire cette saison.

« C’est un homme sur la patinoire, a mentionné l’entraîneur-chef des Bulldogs, Jay McKee, lundi matin. Je pense que c’est le joueur qui a le plus gros impact dans toute la Ligue de l’Ontario. Il est imposant et possède de bonnes habiletés individuelles. Il peut tout faire sur la patinoire. Il peut éviter la pression grâce à son coup de patin ou sortir les adversaires du jeu grâce à son physique. On est chanceux de l’avoir ici. »

De dire que c’est le joueur qui a le plus d’impact de toute la OHL est tout un compliment quand on considère que le circuit comptait sur plusieurs choix de première ronde dans la LNH, dont son coéquipier et troisième choix au total par les Ducks en 2021, Mason McTavish, ou le meilleur pointeur au Canada, Wyatt Johnston, des Spitfires de Windsor.

Arber Xhekaj a récolté une passe, lundi soir, dans la défaite des Bulldogs de Hamilton face aux Sea Dogs de Saint-Jean au tournoi de la Coupe Memorial.
Photo collaboration spéciale John Morris
Arber Xhekaj a récolté une passe, lundi soir, dans la défaite des Bulldogs de Hamilton face aux Sea Dogs de Saint-Jean au tournoi de la Coupe Memorial.

AVANTAGE PHYSIQUE

À 21 ans – il joue sur son année junior de 20 ans –, Xhekaj possède déjà le physique d’un homme et on peut comprendre l’impact qu’il a sur la patinoire, particulièrement lorsqu’il affronte des joueurs de 16, 17 ou 18 ans qui sont encore en poussée de croissance.

Toutefois, son impact va au-delà de l’avantage physique, assure McKee.

« Plusieurs joueurs de 20 ans jouent dans la ligue contre des plus jeunes, mais n’ont pas son impact physique. Je m’amuse parfois à tenter de le bousculer et il me donne du fil à retordre, accorde l’entraîneur-chef, un ancien défenseur de la LNH de 6 pi 3 po et 195 lb. [...] Il a aussi de bonnes mains et un bon lancer. Ce n’est pas seulement un défenseur défensif. »

Toutefois, certains avantages que lui confère sa charpente n’en seront assurément plus, ou moins, une fois chez les professionnels, ajoute l’entraîneur.

« Quand Arber fera le saut chez les professionnels, il devra simplifier son jeu un peu. Il peut faire des choses en ce moment qui ne fonctionneront plus au prochain niveau. Par exemple, il ne pourra plus se débarrasser d’un adversaire avec un seul bras. Il devra aussi exécuter les jeux plus rapidement. »

PRÊT POUR LA SUITE

La dernière année a été un peu folle pour Xhekaj. Invité au camp du Tricolore après avoir raté une saison complète de la OHL en raison de la pandémie, il a forcé la main de l’équipe, qui lui a fait signer un contrat d’entrée. Il a par la suite entamé la saison avec les Rangers de Kitchener avant d’être échangé à Hamilton, sa ville natale, avec qui il a mis la main sur le championnat.

« C’est difficile de décrire avec des mots ce qu’a été la dernière saison pour moi. J’espère maintenant qu’on va conclure ça avec un titre [de la coupe Memorial]. »

Parce que son objectif à court terme demeure le titre canadien. À moyen terme, toutefois, il a aussi de grandes ambitions.

« Je vais garder la même mentalité cet été lors de mon entraînement, mais je devrai mettre les bouchées doubles parce que mon but est de jouer des matchs dans la LNH l’an prochain. Je suis conscient que j’aurai probablement besoin d’un peu de temps dans les mineures, mais je m’entraînerai dans le but de jouer dans la LNH. »

D’ailleurs, si son nom vous a donné du fil à retordre tout au long de la lecture de ce texte, sachez que Xhekaj se prononce « Jack-aille ». 

Les Cataractes négligés, mais confiants

Mavrik Bourque
Photo d’archives
Mavrik Bourque

Même s’ils sont les champions de leur ligue, les Cataractes de Shawinigan ne sont les favoris d’à peu près personne pour remporter la coupe Memorial. Et ça leur convient parfaitement.

Les Cats entameront leur compétition mardi soir face aux champions de l’Ouest, les Oil Kings d’Edmonton.

« On semble être étiquetés comme les négligés depuis le début et on vit bien avec ça, très bien même, a assuré le capitaine de la formation, Mavrik Bourque. On a joué un seul match avec notre alignement complet et c’était avant Noël. Depuis le début des séries, on n’a rien à se reprocher en ayant sorti trois des cinq meilleures équipes de la ligue. Oui, on est encore négligés par certains, mais à l’interne, on croit en nos chances et en notre groupe de joueurs. »

Pour l’entraîneur-chef Daniel Renaud non plus, il n’y a pas de complexes à avoir.

« On est négligés, selon ce qu’on lit un peu partout. On est conscients de notre classement en saison régulière, mais on est aussi conscients du fait qu’on a fait face à beaucoup d’adversité et de blessures. Je ne pense pas qu’on ait à être jaloux ou intimidés de qui que ce soit, par personne. De toute façon, je l’ai mentionné tellement souvent que je veux qu’on se concentre sur notre façon de jouer. Quand on respecte notre style de jeu, c’est là qu’on est efficaces. »

LA FÊTE EST TERMINÉE

Après l’euphorie de la victoire en finale contre les Islanders de Charlottetown et la tenue d’un défilé des champions dans les rues de Shawinigan, les Cataractes doivent maintenant revenir sur terre, puisqu’ils affronteront les plus gros tests de leur saison.

« On avait donné trois jours à nos gars pour vivre le championnat. C’est tellement rare que ça arrive et on demande à nos joueurs de vivre intensément chaque situation. Durant trois jours, ils se sont bien comportés et ont profité du moment. Mercredi matin, quand on a recommencé l’entraînement, la switch était à on et notre niveau de compétition était excellent. Je n’ai aucun doute qu’on va être prêts », ajoutait Renaud.

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